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¿Cuánto tiempo puedes sobrevivir sin agua?

El agua es uno de los ingredientes vitales para la vida en la Tierra, pero ¿qué nos pasaría si de repente se nos acaba el precioso liquido?

En la mayoría de los países desarrollados, acceder a agua potable es tan simple como abrir un grifo. La gente en estos lugares desperdicia el preciado liquido todos los días sin pensarlo, mientras se cepilla los dientes, se ducha y tira del inodoro. Pero alrededor de 1.100 millones de personas carecen de acceso a agua potable en todo el mundo, y un total de 2.700 millones tienen dificultades para acceder al agua durante al menos un mes del año.

El agua es uno de los ingredientes fundamentales para la vida en la Tierra y nuestros cuerpos están compuestos principalmente por ella. Cuando nos vemos obligados a  estar sin agua, las cosas pueden ponerse feas muy rápidamente.

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En promedio, el agua constituye entre el 60 y el 70% del cuerpo humano , dependiendo en gran medida de su edad. Nuestros cuerpos pierden agua a través de la orina, el sudor, las heces y el aliento, por lo que tenemos que reemplazarlos continuamente bebiendo y comiendo ( alrededor de un tercio del agua que consumimos proviene de nuestros alimentos). Si no hacemos esto, nuestros cuerpos pueden deshidratarse.

La primera etapa de la deshidratación es la sed, que se activa cuando se pierde el 2% del peso corporal. “Cuando entra la sed, su cuerpo se aferra a toda la humedad restante”, dice Dileep, profesor de cirugía gastrointestinal, que investiga el equilibrio de líquidos y electrolitos. “Tus riñones envían menos agua a tu vejiga, oscureciendo tu orina. A medida que sudas menos, tu temperatura corporal aumenta. Su sangre se vuelve más espesa y lenta. Para mantener los niveles de oxígeno, su frecuencia cardíaca aumenta «.

La velocidad a la que se produce la deshidratación varía según la estructura corporal, pero sin agua en un clima de 35 ° C, junto con el ejercicio extremo, la deshidratación puede volverse letal rápidamente. “Los seres humanos tenemos un límite superior de tolerancia al calor, más allá del cual sufrimos estrés por calor e incluso la muerte”. «Las tasas de mortalidad aumentan en los días extremadamente fríos, pero aumentan mucho más en los días extremadamente calurosos».

Incluso una deshidratación leve puede hacernos sentir más cansados ​​y menos capaces de desempeñarnos físicamente.

Al hacer ejercicio en un ambiente caluroso, el cuerpo humano puede perder entre 1,5 y 3 litros de agua cada hora debido al sudor. Otros 200-1,500ml  se pueden perder como humedad en el aliento exhalado, dependiendo de la humedad del aire circundante.

El efecto que esto puede empezar a tener en el cuerpo humano es profundo. Incluso una deshidratación leve puede hacernos sentir más cansados y menos capaces de desempeñarnos físicamente . A medida que perdemos más agua, nuestra capacidad de enfriarnos a través del sudor también disminuye , lo que hace que el sobrecalentamiento sea un riesgo mayor.

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Con más agua que sale de nuestro cuerpo de la que ingresa, nuestra sangre comienza a espesarse y a estar más concentrada, lo que significa que nuestro sistema cardiovascular tiene que trabajar más para mantener alta nuestra presión arterial .

Nuestros riñones intentan compensar reteniendo más agua a través de la reducción de la micción, el agua también sale de nuestras células al torrente sanguíneo, lo que hace que se reduzcan de tamaño . Cuando perdemos el 4% de nuestro peso corporal en forma de agua, la presión arterial desciende y pueden producirse desmayos.

La tercera etapa, cuando se pierde el 7% del peso corporal, es el daño orgánico. “Su cuerpo tiene problemas para mantener la presión arterial”, dice Lobo. “Para sobrevivir, ralentiza el flujo sanguíneo a órganos no vitales, como los riñones y el intestino, causando daños. Sin que los riñones filtren la sangre, los desechos celulares se acumulan rápidamente. Literalmente te mueres por un vaso de agua «.

Sin embargo, algunas personas no solo pueden sobrevivir a una deshidratación tan severa, sino que incluso pueden seguir desempeñándose a niveles altos. El corredor de larga distancia y entrenador Alberto Salazar sudó aproximadamente 3,06 litros por hora en el sofocante calor de Los Ángeles durante el Maratón Olímpico de 1984 y perdió el 8% de su peso corporal. Salazar, sin embargo, pudo rehidratarse rápidamente después del maratón y tuvo un equipo de expertos médicos para cuidarlo.

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En un adulto sano, la orina es agua en un 95% y el resto son productos de desecho, excretados por los riñones, incluidas las sales y el amoníaco. Cuando alguien está deshidratado, el contenido de agua se reduce notablemente, haciéndolo más parecido a beber agua de mar.

A medida que la deshidratación empeora, puede afectar el funcionamiento de nuestro cerebro, alterando nuestro estado de ánimo y nuestra capacidad para pensar con claridad.

“Aunque puede ser seguro beber orina a corto plazo para rehidratarse, la respuesta fisiológica a la deshidratación es conservar la sal y el agua”,  “La producción de orina disminuye y, en última instancia, el ser humano puede desarrollar una lesión renal aguda y anuria (donde los riñones no producen orina). Por lo tanto, la cantidad de orina a medio plazo no será suficiente para mantener una hidratación adecuada ”.

Agregar sales de rehidratación sin una buena cantidad de agua podría ayudar a reemplazar las sales y el azúcar, pero también corría el riesgo de causar más desequilibrios negativos en su cuerpo. En casos extremos, un desequilibrio en los niveles de sal puede provocar convulsiones e incluso hemorragia cerebral.

A medida que la deshidratación empeora, puede afectar el funcionamiento de nuestro cerebro, alterando nuestro estado de ánimo y nuestra capacidad para pensar con claridad. El flujo de sangre a nuestro cerebro , y el volumen del cerebro en sí , se reduce. Niveles leves a moderados de deshidratación (una pérdida del 2% o más de agua corporal) pueden afectar nuestra memoria a corto plazo , nuestra vigilancia , capacidad aritmética y habilidades de coordinación, particularmente cuando se realizan actividades extenuantes en ambientes calurosos . Algunos estudios, principalmente en pacientes de edad avanzada, también han encontrado que la deshidratación puede desempeñar un papel en el delirio.

La deshidratación también puede hacer que partes vitales del sistema cardiovascular, como los vasos sanguíneos, se endurezcan, aumentando el riesgo de un ataque cardíaco.

Estar deshidratado en un clima cálido solo agrava el problema.

“El cuerpo es incapaz de regular este calor, lo que provoca la destrucción de enzimas clave en las vías metabólicas normales, lo que hace que órganos como el cerebro, el corazón y los pulmones dejen de funcionar”, dice Cookson. Eventualmente, esto puede provocar convulsiones, coma y, cuando los órganos comienzan a fallar, la muerte.

Exactamente cuánto tiempo alguien puede sobrevivir sin agua todavía se debate en gran medida. La mayoría de los científicos están de acuerdo en que los humanos solo pueden pasar unos días sin ingerir alimentos ni agua.

En 1944, dos científicos se privaron de agua, uno durante tres días y otro durante cuatro días , pero consumieron una dieta seca de alimentos. Para el último día de su experimento, los científicos tenían dificultades para tragar, sus caras se habían vuelto «algo pálidas», pero detuvieron el experimento mucho antes de que su condición se deteriorara hasta el punto de volverse peligrosa.

La capacidad de pasar sin agua también puede variar mucho de una persona a otra. Existe alguna evidencia, por ejemplo, de que el cuerpo humano puede adaptarse al nivel de agua que una persona consume regularmente .

El mayor tiempo que se sabe que alguien ha estado sin agua fue en el caso de Andreas Mihavecz, un albañil austríaco de 18 años que fue dejado encerrado en una celda de la policía durante 18 días en 1979 después de que los oficiales de guardia se olvidaran de él. Su caso incluso llegó al Libro Guinness de los récords mundiales.

Si bien es probable que pocos de nosotros experimentemos este tipo de deshidratación extrema, alrededor de cuatro mil millones de personas experimentan una grave escasez de agua al menos un mes al año. También es probable que el cambio climático dificulte el acceso al suministro de agua potable en muchas partes del mundo. Según algunas estimaciones, hasta dos tercios de la población mundial enfrentará escasez de agua para 2025.

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